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Enfermedad medieval

Un hombre contrajo peste bubónica en Oregon

La peste no es común, pero tampoco es inaudita en el oeste de Estados Unidos.

Por Redacción Tiempo de San Juan

Las autoridades del centro de Oregón informaron esta semana de un caso de peste bubónica en un residente que probablemente contrajo la enfermedad a través de un gato enfermo.

El residente infectado y sus contactos cercanos han recibido medicamentos, dicen los funcionarios de salud pública, y no se cree que las personas de la comunidad estén en riesgo. El gato también fue tratado pero no sobrevivió.

La peste no es común, pero tampoco es inaudita en el oeste de Estados Unidos, donde ocurren unos pocos casos cada año. Es diferente de la viruela de Alaska, una enfermedad rara descubierta recientemente que mató a un hombre el mes pasado.

Aquí hay algunas cosas que se deben tener en cuenta sobre qué es la plaga, quién está en riesgo y cómo una enfermedad que alguna vez fue un presagio de muerte se convirtió en una enfermedad tratable.

¿Qué es la plaga?

La peste es una enfermedad infecciosa que puede afectar a los mamíferos. Es causada por la bacteria Yersinia pestis, transmitida por roedores y pulgas. La luz del sol y el secado pueden matar las bacterias de la peste en las superficies, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Los seres humanos y las mascotas que se sospecha que padecen peste suelen ser tratados con antibióticos y, a veces, con otras medidas médicas.

Los síntomas de la peste pueden manifestarse de varias maneras. La peste bubónica, del tipo que contrae el residente de Oregón, ocurre cuando la bacteria de la peste ingresa a los ganglios linfáticos. Puede causar fiebre, dolor de cabeza, debilidad y ganglios linfáticos inflamados y dolorosos. Suele ocurrir por la picadura de una pulga infectada, según los CDC.

Los síntomas de la peste septicémica ocurren si la bacteria ingresa al torrente sanguíneo. Puede ocurrir inicialmente o después de que la peste bubónica no se trata. Esta forma de peste causa la misma fiebre, escalofríos y debilidad, así como dolor abdominal, shock y, a veces, otros síntomas como sangrado en la piel y dedos ennegrecidos de las manos, los pies o la nariz. Los CDC dicen que esta forma proviene de picaduras de pulgas o del manejo de un animal infectado.

La peste neumónica es la forma más grave de la enfermedad y ocurre cuando la bacteria ingresa a los pulmones. La peste neumónica añade a la lista de síntomas de la peste una neumonía que se desarrolla rápidamente. Es la única forma de peste que puede transmitirse de persona a persona mediante la inhalación de gotitas infecciosas.

Todas las formas de peste se pueden tratar con antibióticos comunes, y las personas que buscan tratamiento temprano tienen más posibilidades de recuperarse por completo, según los CDC.

¿Qué tan frecuente es la peste bubónica?

En los EE.UU., cada año se reporta un promedio de 7 casos de peste humana, según los CDC, y alrededor del 80% de ellos son la forma bubónica de la enfermedad. La mayoría de esos casos ocurrieron en las zonas rurales del oeste y suroeste de EE.UU.

Un soldador en el centro de Oregon lo contrajo en 2012 cuando sacó un roedor de la boca de su gato que se estaba asfixiando; sobrevivió pero perdió las puntas de las manos y los pies a causa de la enfermedad. Un adolescente de Colorado contrajo un caso fatal mientras cazaba en 2015, y los funcionarios de Colorado confirmaron al menos dos casos el año pasado, uno de ellos fatal.

En todo el mundo, la mayoría de los casos humanos de peste en las últimas décadas se han producido en personas que viven en pueblos y aldeas rurales de África, particularmente en Madagascar y el Congo, según la Clínica Cleveland.

Las personas pueden reducir el riesgo de plaga manteniendo sus hogares y áreas de estar al aire libre menos atractivas para los roedores, limpiando la maleza y los montones de basura y manteniendo inaccesible la comida para mascotas. Las ardillas terrestres, las ardillas listadas y las ratas de bosque pueden transmitir la peste al igual que otros roedores, por lo que las personas con comederos para pájaros y ardillas deberían considerar los riesgos si viven en áreas con un brote de peste.

Los CDC dicen que el repelente con DEET también puede ayudar a proteger a las personas de las pulgas de los roedores cuando acampan o trabajan al aire libre.

Los productos para el control de pulgas pueden ayudar a evitar que las pulgas infecten a las mascotas domésticas. Si una mascota se enferma, se debe llevar a un veterinario lo antes posible, según los CDC.

¿No es la peste de la Edad Media?

La Peste Negra del siglo XIV fue quizás la epidemia de peste más infame, matando hasta a la mitad de la población a medida que se extendía por Europa, Oriente Medio y el norte de África. Comenzó a devastar comunidades en Medio Oriente y Europa entre 1347 y 1351, y brotes importantes continuaron durante aproximadamente los siguientes 400 años.

Restos de los muertos de la peste negra en Europa. Foto: AP/ archivo

Una gran pandemia de peste anterior, denominada peste de Justiniano, comenzó en Roma alrededor del año 541 y continuó en erupción durante los siguientes doscientos años.

La tercera gran pandemia de peste comenzó en la región china de Yunnan a mediados del siglo XIX y se extendió a lo largo de las rutas comerciales, llegando a Hong Kong y Bombay unos 40 años después. Con el tiempo llegó a todos los continentes excepto a la Antártida, según la Clínica Cleveland, y se estima que mató a aproximadamente 12 millones de personas sólo en China e India.

A finales del siglo XIX se desarrolló un tratamiento eficaz con un antisuero. Ese tratamiento fue reemplazado por antibióticos aún más efectivos unas décadas más tarde.

Aunque la peste sigue siendo una enfermedad grave, la terapia con antibióticos y de apoyo es eficaz incluso para la forma neumónica más peligrosa cuando los pacientes se tratan a tiempo, según la Organización Mundial de la Salud.

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